Preterite Tense in Spanish Grammar

Introduction

The preterite indicative (el pretérito indefinido de indicativo) is a Spanish past tense. We use it for completed past actions, facts or general truths in the past or to express an action that interrupts a second action.

Learn to conjugate -ar, -er, -ir verbs in the preterite indicative tense. Master the grammar rules and get tips on when to use this tense then put your knowledge to the test in the exercises. In tense comparison, you will find an overview of all the tenses in Spanish grammar.

Example

Zeichnung

El año pasado llegó una chica nueva a clase. Era china, de Pekín. Con un mapa nos explicó todo sobre su país y su ciudad.

Me encantó conocerla, pero justo cuando empezábamos a ser amigos de verdad tuvo que marcharse. Fue una verdadera lástima. Me quedé muy triste.

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Usage

We use the preterite indicative to express:

  • completed actions and events that took place in the past.
    Example:
    El año pasado llegó una chica nueva a clase.Last year, a new girl joined our class.
    Con un mapa, nos explicó todo sobre su país y su ciudad.With a map, she told us all about her country and her city.
    Me encantó conocerla, …I was very glad to meet her.
    Fue una verdadera lástima.That was a real pity.
    Me quedé muy triste.It made me very sad.
  • an action which interrupts another action already taking place, the background action is expressed in the imperfect tense.
    Example:
    Justo cuando empezábamos a ser amigos de verdad tuvo que marcharse.Just as were becoming real friends, she had to leave.

Preterite or imperfect?

There is more than one past tense in Spanish grammar. Many Spanish learners have difficulty understanding the difference between imperfect indicative and preterite indicative.

Learn how and when to use each tense with the tense comparison: imperfect or preterite.

Verb Conjugation in Spanish Preterite Tense

To conjugate verbs in the preterite tense (pretérito indefinido), we remove the infinitive ending -ar, -er, -ir verb endings and add the corresponding ending for each person. Note that the endings for -er and -ir verbs are the same:

person -ar
hablar
-er
aprender
-ir
vivir
yo hablé aprendí viví
hablaste aprendiste viviste
el/ella/usted habló aprend viv
nosotros/-as hablamos aprendimos vivimos
vosotros/-as hablasteis aprendisteis vivisteis
ellos/-as/ustedes hablaron aprendieron vivieron

Irregular Conjugations

  • Sometimes, the word stem of -ar verbs in the 1st person singular is changed in order to preserve the pronunciation.
    Example:
    c becomes qu → atracarmoor (a ship) - atraqué
    g becomes gu → colgarhang, add - colgué
    gu becomes gü → averiguarinvestigate, research - averié
    z becomes c → empezarbegin - empecé
  • For verbs ending in a vowel + -er/-ir, we change -i to a -y in the 3rd person singular and all plural forms.
    Example:
    leer - leí, leíste, leyó, leímos, leísteis, leyeron
    distribuir - distribuí, distribuiste, distribuyó, distribuimos, distribuisteis, distribuyeron
  • For verbs ending in -ll/-ñ + -er/-ir, we remove the final -i in the 3rd person singular/plural.
    Example:
    tañer - tañó/tañeron (not: tañió/tañieron)
    bullir - bulló/bulleron (not: bullió/bullieron)
  • Some -ir verbs, change their stem in the 3rd person singular and plural (-e → -i, -o → -u).
    Example:
    pedir - pedí, pediste, pidió, pedimos, pedisteis, pidieron
    dormir - dormí, dormiste, durmió, dormimos, dormisteis, durmieron
  • Verbs that end in -ucir, change -uc to -uj. The endings of these verbs are irregular (-e, -iste, -o, -imos, -isteis, -eron).
    Example:
    traducir - traduje, tradujiste, tradujo, tradujimos, tradujisteis, tradujeron
  • The following verbs are irregular:
infinitive pretérito indefinido
andar anduve, anduviste, anduvo, anduvimos, anduvisteis, anduvieron
caber cupe, cupiste, cupo, cupimos, cupisteis, cupieron
dar di, diste, dio, dimos, disteis, dieron
decir dije, dijiste, dijo, dijimos, dijisteis, dijeron
estar estuve, estuviste, estuvo, estuvimos, estuvisteis, estuvieron
haber hube, hubiste, hubo, hubimos, hubisteis, hubieron
hacer hice, hiciste, hizo, hicimos, hicisteis, hicieron
ir fui, fuiste, fue, fuimos, fuisteis, fueron
oír oí, oíste, oyó, oímos, oísteis, oyeron
poder pude, pudiste, pudo, pudimos, pudisteis, pudieron
poner puse, pusiste, puso, pusimos, pusisteis, pusieron
querer quise, quisiste, quiso, quisimos, quisisteis, quisieron
saber supe, supiste, supo, supimos, supisteis, supieron
ser fui, fuiste, fue, fuimos, fuisteis, fueron
tener tuve, tuviste, tuvo, tuvimos, tuvisteis, tuvieron
traer traje, trajiste, trajo, trajimos, trajisteis, trajeron
venir vine, viniste, vino, vinimos, vinisteis, vinieron
ver vi, viste, vio, vimos, visteis, vieron