Indefinite Pronouns in Spanish Grammar

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Introduction

Indefinite pronouns (pronombres indefinidos), are used to identify nouns in an unspecified way. Some of the indefinite pronouns in Spanish grammar include algo, nada, alguien, cualquiera. They correspond loosely to English words like something, nothing, someone, anyone …

Example:
¿Puedes hacer algo por mí?Can you do something for me?
specific would be: ¿Puedes lavar el coche?

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Example

Antes, a Sandra le encantaba ir a la peluquería. Le gustaba que cualquiera le cortase el pelo. Cualquiera podía cortarle el pelo. Cada corte de pelo era diferente y todos los cortes le parecían fantásticos.

Pero algunas veces los peluqueros no acertaban con el corte de pelo. Todo el mundo se reía de ella y muchos le decían que le quedaba fatal. Al principio Sandra no decía nada, pero ahora no deja que nadie vuelva a tocarle el pelo.

Ahora es ella la que se corta el pelo. De hecho, ha descubierto que le encanta probar varias técnicas de peinarse el cabello.

Indefinite Determiners

Indefinite determiners (determinantes indefinidos) are words that come before a noun to give an approximate idea of how many. In English, these are words like some, any, several, etc. Compare:

Example:
Las casas están vacias.The houses are empty.
the houses
Alungas casas están vacias.Some houses are empty.
some houses

Many indefinite determiners change their endings to agree in gender and number with the noun they are describing:

  • algún, alguna, algunos, algunassome
  • cierto, cierta, ciertos, ciertascertain
  • otro, otra, otros, otrasanother/other/different
  • poco, poca, pocos, pocasfew/little
  • todo, toda, todos, todasall/every
  • varios, variasseveral.
Example:
Algunas veces los peluqueros no acertaban con el corte de pelo.A few times, the hairdressers didn’t do the haircut very well.
Todo el mundo se reía de ella.Everybody laughed at her.
Todos los cortes le parecían fantásticos.She thought every haircut was fantastic.
Le encanta probar varias técnicas de peinarse el cabello.She likes trying out various techniques of styling her hair.

However, the following indefinite determiners never change their endings:

  • cadaeach/every
  • cualquierany/any old
Example:
Cada corte de pelo era diferente.Each haircut was different.
Cada persona es diferente.Each person is different.
Le gustaba cualquier corte de pelo.She liked any haircut.
Corta el pelo a cualquier persona.S/he cuts anyone’s hair.

Indefinite Pronouns

Indefinite pronouns (pronombres indefinidos) stand in for a noun in a sentence. This means that they stand alone:

Example:
Muchos le decían que le quedaba fatal.Everyone told her it looked awful.

However, the following indefinite pronouns still change their endings to agree in gender and number with the noun that they are replacing:

  • todo, toda, todos, todaseveryone
  • alguno, alguna, algunos, algunassomeone/some people
  • mucho, mucha, muchos, muchaseveryone/a lot of people
  • ninguno, ningunanothing/none/not one
Example:
Muchos le decían que le quedaba fatal.Everyone told her that it looked awful.
muchos clientes (masculine plural)
Muchas le decían que le quedaba fatal.Everyone told her that it looked awful.
muchas personas (feminine plural)

The following indefinite pronouns don’t change their endings:

  • nadanothing
  • nadieno one
  • cualquieraanyone
  • algosomething
Example:
Cualquiera pudo cortarle el pelo.Anyone was allowed to cut her hair.
Ahora nadie puede tocarle el pelo. Now no one’s allowed to touch her hair.
Al principio Sandra no decía nada.At first, Sandra said nothing.

To Note

Todo

The indefinite pronoun todo is aways used with a definite article (el, la, los, las) that agrees with a noun in gender and number.

Example:
Todos los clientes están satisfechos.All the clients are satisfied.

Todo has two possible meanings when combined with the definite article:

  • todo el/toda la → the whole …
    Example:
    Pasó todo el día en la peluquería. She spent the whole day at the hairdresser’s.
  • todos los/todas las → every, all
    Example:
    Todos los días fue a la peluquería. Every day she went to the hairdresser’s.

Otro

The determiner otroanother/a different cannot be introduced by an indefinite article (un, una, unos, unas).

There can, however, be a definite article (el, la, las, los), a possessive pronoun (mi, tu, su …), a demonstrative pronoun or an indefinite pronoun before otro.

Example:
Fue a otra peluquería.She went to a different hairdresser.
El otro corte del pelo me parece más interesante.The other haircut looks more interesting.
Mi otra hermana vive en Valencia.My other sister lives in Valencia.
No se le ocurre ninguna otra opción que cortarse el pelo ella misma.She can’t think of any other option except to cut her hair herself.

Double negatives

With the indefinite pronouns nada, nadie, ningún (ninguno), we have the option of using a double negative in Spanish.

Use a double negative when the indefinite pronoun comes after the verb. In this case, no is placed before the verb.

Example:
No le corta nadie el pelo. No one cuts her hair.
No le gusta nada.She doesn’t like anything.
No le corta el pelo ningún peluquero.No hairdresser cuts her hair.

When the indefinite pronoun comes before the conjugated verb, we can’t use a double negative.

Example:
Nadie el corta el pelo.No one cuts her hair.
Nada le gusta.She doesn’t like anything.
Ningún peluquero le corta el pelo.No hairdresser cuts her hair.

For more information see negation.